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Jacob Desvarieux, portrait d'un artiste d'envergure internationale.

Jacob Desvarieux, guitariste virtuose et membre fondateur du groupe Kassav' est décédé vendredi en fin d'après-midi au CHU de Pointe-à-Pitre. Le musicien de 65 ans, avait été testé positif à la covid-19. Depuis, il faisait l'objet de soins au sein du service réanimation du CHU de la Guadeloupe. C'est une légende de la musique antillaise et plus largement mondiale, qui s'en est allée. Portrait d'un artiste d'envergure internationale.


Jacob Desvarieux sur scène en 2019, lors de la tournée des 40 ans de Kassav' Crédit photo : ELMS Photography.

Après la mort d'Edith Lefel, puis celles de Gille Floro et de Patrick Saint-Eloi, la disparition de Jacob Desvarieux laisse déjà un vide immense dans le milieu musical antillais et plus largement français et mondial. On peut le dire, la monde de la musique est déjà orphelin de ce père talentueux.


Le guitariste à la voix rock, co-créateur d'un genre musical nouveau pour l'époque, en plus de quarante ans de carrière, il a mis les îles de Guadeloupe et de Martinique ainsi que la culture créole sur les toits du Monde. En effet, durant plus de quatre décennies, ce musicien de génie a fait danser la planète entière avec le zouk. En compagnie de Jocelyne Béroard, le regretté Patrick Saint-Eloi, Jean-Claude Naimro et Jean-Philippe Marthély, il a surtout permis aux Antilles-Françaises de se faire connaître aux quatre coins du Monde.


Décédé vendredi au CHU de Pointe-à-Pitre. Le musicien de 65 ans, avait été testé positif à la covid-19. Depuis, il faisait l'objet de soins au sein du service réanimation du CHU de la Guadeloupe. Selon nos informations, le chanteur et guitariste du mythique groupe antillais était diabétique. On sait également qu'il s'était rendu dans un état de faiblesse, au Centre Hospitalier Universitaire des Abymes (Guadeloupe) le 12 juillet 2021, dans le cadre des contrôles périodiques qu'il devait effectuer depuis la greffe de rein qu'il a subie.


Mais, les nouvelles se voulaient rassurantes, même si on savait que le guitariste avait été plongé dans le coma par les soignants du CHU de Guadeloupe vu la gravité de son état et ses antécédents médicaux. Les médecins du Centre Hospitalier étaient même plutôt confiants. Malheureusement, son état s'est brusquement aggravé dans la nuit du jeudi au vendredi. Réanimé après deux arrêts cardiaques, il a bénéficié d'une assistance respiratoire avant de sombrer progressivement dans une mort cérébrale. Avertis, ses proches se sont rendus à son chevet. Ils n'ont pu qu'accompagner ses derniers instants.


Jacob Desvarieux, les débuts d'un compositeur hors pair :


Jacob Desvarieux, c'était des tubes anthologiques, des mélodies frissonnantes qui accompagnaient des textes engagés très souvent écrits par ses acolytes. Jacob Desvarieux, c'était également un grand défenseur de la culture des îles et des Outre-mers. Auteur de dizaines d'albums avec en premier lieu son groupe pour lequel il a composé des centaines de titres qui ont traversé les décennies. De son vivant, il a aussi collaboré avec des artistes de tous les âges, de toutes les origines et durant sa riche carrière, il s'est adonné à tous les genres musicaux, Biguine, Compas, Soca, Variété française, Musique urbaine, Makossa etc.


Son nom restera à tout jamais lié à celui de ce groupe mythique Kassav' qui fut créé en 1979 à l'initiative de Freddy Marshall et des frères Décimus ( Pierre-Edouard et George). Le groupe qui n'est qu'au départ un simple projet expérimental, révolutionna la musique antillaise, longtemps marquée par les chansons et rythmiques traditionnelles. En créant ce groupe, il y avait une volonté de revendication, comme l'expliquait lui-même Jacob Desvarieux dans un interview pour Libération :


« A travers notre musique, nous interrogions nos origines. Qu’est-ce qu’on faisait là, nous qui étions noirs et parlions français ? [...] Comme les Afro-Américains des Etats-Unis, nous cherchions des réponses pour reprendre le fil d’une histoire qui nous avait été confisquée ».


Mais qui était vraiment Jacob Desvarieux ?


Né à Paris le 21 novembre 1955, il passe son enfance entre la Guadeloupe, la Martinique, et le Sénégal puis revient en France. Il se met à la guitare de façon assez fortuite, comme il l'a plusieurs fois expliqué. Alors qu'il a dix ans, sa mère lui offre sa première guitare mais il ne s'y intéresse pas du tout. Arrivé au Sénégal, un voisin musicien lui apprend les bases de l'instrument. Très rapidement il se passionne pour la musique et, de retour à Marseille avec cette mère grande voyageuse, il fonde un premier groupe de rock avec ses amis, baptisé The Bad Grass (avant d'être rebaptisé Sweet Bananas) avec lequel il enregistre le titre Bilboa Dance, générique d'une émission sur RMC; Le jeune Jacob intègrera d'autres formations musicales, toujours rock et commence à se faire un nom dans le milieu musical marseillais. Désireux de faire carrière dans ce domaine, il quitte sa ville d'adoption et regagne la Capitale dans l'espoir d'y faire des rencontres et continuer à progresser dans le la musique et pourquoi pas, y faire carrière.


A Paris, en pleine période Disco, il devient arrangeur et musicien pour des studios. C'est au cours d'une session qu'il fait la connaissance d'un autre Guadeloupéen, Pierre-Edouard Décimus qui avait été membre des Vikings de la Guadeloupe, groupe phare de la scène musicale locale. Entre les deux artistes, l'alchimie s'opère et ensemble ils montent un projet expérimental qu'ils nomment Kassav'.


Jacob Desvarieux sur scène en 2019, lors de la tournée des 40 ans de Kassav' Crédit photo : ELMS Photography.


Dès sa création, Kassav' mélange tous les styles musicaux de la région pour les réinventer à sa "sauce". Il faut savoir, avant la naissance du groupe, ils existaient principalement comme styles musicaux en Guadeloupe et en Martinique : le compas, musique traditionnelle originaire d’Haïti. le Gwoka ( et ses 7 variantes rythmiques), musique traditionnelle de la Guadeloupe,le Bèlè (et ses 11 variantes) musique traditionnelle de la Martinique, ainsi que la Mazurka, la valse créole et le chouval-bwa, musiques traditionnelles de la Martinique associées à la ville de Saint Pierre mais originaires d'Europe. Autres musiques majeures des îles, la Biguine, la Cadence-Lypso (Calypso et Cadence), créée par Exile One (de la Dominique) avec Gordon Henderson et interprétée par des groupes tels que Les Grammacks avec Jeff Joseph comme membre principal. Experience 7, fut le premier groupe Guadeloupéens à populariser ce style musical (référence du Zouk) aux Antilles Françaises dans les années 1970. Par ailleurs, le Kadans fut repris à la sauce locale par Les Aiglons de Guadeloupe (avec pour chanteurs Alain et Pierre D'Alexis, Michel D'Alexis chef d'orchestre trombone à pistons, Michel Nerplat sax ténor, compositeur de leur plus grand succès Kuis La), Typical Combo de Guadeloupe (avec pour chanteurs le regretté Georges Plonquitte, Daniel Dimbas, Iver Abidos et plus récemment Rodrigue Marcel...).


De ces mélanges musicaux, naquit le zouk et, le succès fut dès le départ au rendez-vous.

Autre particularisme chez Kassav', ce sont les textes engagés traitant aussi bien des problèmes sociaux des Antilles-Françaises, des relations hommes/femmes sous les tropiques ou encore l'esclavage et la colonisation, le tout chanté en créole. Faisant du groupe un véritable ambassadeur de la culture et de la langue créole. Grâce à eux, cette langue régionale a parcouru le monde.


Pourtant, loin de se cantonner aux Antilles ( Guadeloupe, Martinique). Les antillais de Kassav' ont rempli durant l'ensmeble de leur carrière commune, les plus grandes salles de France et d'Europe. Ils ont également enflammé les plus grands festivals de la World Music à travers le Monde. Ainsi, Jacob et ses amis ont exporté le zouk aux quatre coins de la planète, même vers des destinations insolites telles que le Japon, les pays du Pacifique, ( Nouvelle-Calédonie, Fidji, Vanuatu, Wallis-et-Futuna, Polynésie Française), L'Amérique du Sud ( Argentine, Chili, Brésil etc), l'Europe de l'Est et même l'URSS, devenant la première formation française à jouer dans l'ancien bloc soviétique.


Néanmoins, c'est en Afrique, que les musiciens antillais connaîtront leur plus grand succès. Du Cap-Vert au Sénégal, du Ghana à la Côte d'Ivoire, en passant par les deux Congos ( Brazzaville et RDC ), (d'ailleurs, le clip "Syé Bwa" a été tourné à Kinshasa (République démocratique du Congo, qui s'appelait encore Zaïre), sans oublier, l'Angola, le Mozambique, le Rwanda, la République Centrafricaine, l'Île Maurice, l'île de la Réunion etc. A chacun de leurs déplacements, les foules étaient là pour les accueillir, en véritable rock-stars. Jouant dans des stades face à des centaines de milliers de personnes venues pour danser sur les rythmes endiablés du zouk. Un style de musique devenu si populaire qu'en Angola, un musée du Zouk a vu le jour, au Mozambique, a été créé le plus grand festival de zouk du Monde. De plus, un style musical teinté de sonorités antillaises a émergé, la Kizomba. Jocelyne Béroard alors interviewée par le magazine Jeune-Afrique, s'exprimait à ce sujet :


"L'Afrique s'est ouverte à nous avant même la France [...] Ils ne comprenaient pas le créole, mais ils répétaient plus ou moins phonétiquement, ou ils créaient leurs propres versions", souriait-elle. "+Zouk la sé sel médikaman nou ni+ ("Le zouk est le seul médicament que nous avons", ndlr) est, par exemple, devenu +Zouk la, j'ai mangé un demi-kilo de riz+ !"


Quarante après, l'engouement pour les musiciens antillais est encore très vivace. Pour preuve, en 2019, pour célébrer leur anniversaire, le groupe voit grand. Une gigantesque tournée mondiale est organisée. Pour cela, Kassav' commence par écumer les festivals d'été dans l'Hexagone pour ensuite enchaîner avec une méga tournée planétaire qui les amenée dans les îles du Pacifique, (Calédonie, Tahiti, Wallis et Futuna, Vanuatu), suivi d'une série de concerts dans les différents Zéniths de France. Puis de plusieurs concerts dans différents pays d'Afrique et d'un concert au Portugal avec un passage enflammé sur l'île de la Réunion. Cette tournée a aussi été marquée par une croisière musicale à travers la Caraïbe, au cours de laquelle le groupe et ses invités ont récompensé les fans les plus fidèles de plusieurs concerts avant d'achever cette première partie de tournée par deux concerts à la Martinique et une dernière date au Stade de Baie-Mahault en Guadeloupe. Après une courte pause, le groupe repart sur les routes, cette fois, plusieurs dates caribéennes et un retour sur le continent africain avec des concerts tous complets, à l'image de ceux organisés à Kigali au Rwanda.


Jacob Desvarieux sur scène en 2019, lors de la tournée des 40 ans de Kassav' Crédit photo : ELMS Photography.

Alors que plusieurs dates nord-américaines étaient programmées, la tournée s'est brusquement arrêtée avec le début de la pandémie de Covid-19. Ce qui a forcé les membres du groupe à entamer une pause. Ce qui n'a pas empêché le charismatique guitariste de se consacrer à d'autres projets musicaux, comme son nouveau groupe Nanm Kann dans lequel on retrouve en autre le bassiste Stéphane Castry, Thomas Bellon batteur de Kassav', Jerryka Jacques-Gustave, Ronald Tulle et Jean-Philippe Meyniac.


Jacob Desvarieux, c'est surtout une discographie impressionnante avec des albums réalisés avec son groupe, mais, en parallèle de Kassav', le guitariste a produit et collaboré avec des dizaines d'artistes, en premier lieu ses acolytes de Kassav' sur leurs albums solos mais également avec d'autres chanteurs et chanteuses originaires des Antilles, d'Haïti, de la Caraïbe anglophone, d'Afrique et de France Hexagonale.


Mise à part la musique, le guitar hero a aussi joué dans plusieurs productions cinématographiques antillaises et nationales parmi lesquelles : Siméon de Euzhan Palcy dans lequel il jouait le rôle de Isidore ou encore le court-métrage, Soulwash de Douglas Attal et Switch de Frédéric Schoendoerffer. Le musicien Guadeloupéen a aussi tenu des rôles dans plusieurs séries télévisées telles que Femmes de Loi et plus récemment The Young Pope, série réalisée par Canal +.


En quarante de carrière, Jacob Desvarieux a obtenu les plus grandes distinctions nationales pour son rôle actif dans le milieu culturel. Il a notamment reçu les titres d'Officier de l'Ordre National de la Légion d'Honneur et celui d'Officier des Arts et des Lettres. Au total, rien qu'avec Kassav' il a aussi collecté cinq disques d'or, un disque de platine et vendu plus d'une dizaine de millions d'albums dans le Monde.


A ce jour, Kassav' reste le plus célèbre groupe français, bien avant Indochine ou même Téléphone. Encore aujourd'hui, il est le seul groupe français à se produire aux quatre coins du Monde. Une longévité comparable à celle des Rolling Stones, pourtant, Kassav' a longtemps été marginalisé et cantonné sous l'appellation de " Musique du Monde". Sans doute, dû au fait que depuis sa création, la formation antillaise a fait le choix du créole pour ses textes et compositions.


Plus de quarante ans de de carrière qui se sont achevées vendredi. Disons le, Jacob Desvarieux laisse déjà un vide derrière lui. Alors, disons lui, Merci pour la mission accomplie.